Vulkanische Evidenz Eröffnet Neues Maya-Mysterium

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Robuste und winzige zirkonkristalle haben den ilopango-vulkan als quelle der maya-keramik-vulkanasche ausgeschlossen.

Dank der harten und winzigen Zirkonkristalle konnten die Forscher einen gewaltigen Vulkanausbruch als Quelle für die Herstellung von Maya-Töpferwaren ausschließen, wodurch dieses lange archäologische Rätsel vertieft wurde.

"Wir sind zwar ein bisschen traurig, das Rätsel nicht gelöst zu haben, aber wir sind wirklich zuversichtlich, dass die wahrscheinlichste Quelle keine eindeutige Übereinstimmung darstellt", sagte der Hauptautor Kevin Coffey, ein Student der Geologie an der University of Washington Kalifornien, Los Angeles.

Die Ergebnisse enthüllten jedoch ein verblüffendes neues Töpferpuzzle, das Wissenschaftler lösen sollten - ob die Asche der Maya von einem Vulkan oder von vielen speienden Kegeln stammte. [Bildergalerie: Atemberaubende Maya-Wandbilder]

"Jedes Mal, wenn ich in dieser Sache ein weiteres Blatt auflege, ergibt sich ein neues Problem", sagte Anabel Ford, Studienkoautorin des MesoAmerican Research Center an der University of California, Santa Barbara.

Vulkanische VIPs

Töpfer in Maya-Städten auf der karibischen Seite Zentralamerikas verschmolzen Vulkanasche mit lokalem Kalkstein, um Haushalts- und Zeremonialkeramik zu bilden, weil die Asche ihre Keramik leichter feuern ließ. Das unverkennbare Rezept sei ein Markenzeichen der Spätklassik von 600 bis 900 n. Chr., Sagte Ford.

Mit Tausenden von Menschen, die in Städten wie El Pilar und Tikal leben, haben die Maya-Töpfer jedes Jahr mehrere Tonnen Vulkanasche verbrannt, schätzt Ford. Aber niemand kann herausfinden, woher die Asche stammt.

Das Rätsel beginnt damit, dass es im östlichen Mittelamerika keine Vulkane gibt. Archäologen haben auch keine Beweise gefunden, dass die Maya vor Ort Asche abgebaut haben.

Sie hätten die Asche der vielen Vulkane im heutigen El Salvador und Guatemala mitnehmen können. Aber die Mayas trugen Ladungen auf dem Rücken, ohne Straßen oder Tiere zu packen, sagte Ford. Sie ist der Meinung, dass ein praktischer Steinbruch sinnvoller ist, als jedes Jahr Tonnen von Asche über Land zu schleppen. Andere Archäologen glauben jedoch, dass ein Fernhandelsnetzwerk möglich war.

Wie wäre es mit großen Vulkanausbrüchen? Vielleicht drang Asche in die Luft. Die neue Studie untersucht diese Option.

Unter einem Mikroskop sieht die Keramikasche frisch aus, mit scharfen Kanten, was darauf schließen lässt, dass es sich bei der Vulkanquelle um einen Ausbruch in letzter Zeit handelt. (Im feuchten Dschungel bricht Vulkanasche schnell zusammen.)

Coffey setzte als wahrscheinlichere Quelle den Vulkan Ilopango in El Salvador an. Ein verheerender Ausbruch von Ilopango zerstörte und begrub nahe gelegene Maya-Städte im fünften Jahrhundert, ähnlich dem Vesuv und Pompeji, und beschichtete Zentralamerika mit Asche. [Konserviertes Pompeji: Fotos zeigen Stadt in Asche]

Coffey verglich Zirkone aus der Ilopango-Asche mit Zirkonen aus drei El Pilar-Pottern. Zirkone können so gut wie jede sengende Hitze auf der Erdoberfläche überleben, von einem Meteoriteneinschlag über eine Vulkankatastrophe bis zu einem Töpferofen.

Doch anstatt das Rätsel zu lösen, lösten die Forscher die Ergebnisse von Ilopango aus der Liste der Quellen.

Nein, auch nicht diese

Ein Zirkonkristall, umgeben von Vulkanasche in einem Maya-Topf.

Ein Zirkonkristall, umgeben von Vulkanasche in einem Maya-Topf.

Bildnachweis: Kevin Coffey

Zirkone in vulkanischer Asche und Lava beginnen in der unterirdischen Magmakammer zu kristallisieren, bevor der Vulkan ausbricht. Einige sind älter als die eigentliche Explosion. Einige der Ilopango-Kristalle sind so jung wie der Ausbruch, während andere bis zu 250.000 Jahre alt sind.

Die Zirkonen von El Pilar waren viel älter; Keiner war jünger als 1 Million Jahre und ein Kristall war mehr als 1 Milliarde Jahre alt. Diese Zeitalter stellen ein neues Rätsel für Forscher dar: Woher kommt diese alte Asche? "Es ist sehr rätselhaft, weil [die Zirkone] darauf hindeuten, dass es sich um viel ältere Vulkanablagerungen handelt", sagte Coffey. "Es ist schwer, Vulkanasche im Dschungel zu bewahren", fügte er hinzu.

Obwohl die Forscher nur eine Handvoll Keramikfragmente getestet haben, unterscheidet sich die chemische Signatur der Zirkonkristalle auch zwischen den Töpfen, was darauf hindeutet, dass die Asche aus mindestens zwei Vulkanen stammt.

"Jedes Mal, wenn die Vulkanologen dies sagen, wird es auf den Punkt gebracht, aber wir sind immer noch nicht näher dran", sagte Ford.

In einer früheren Studie wurde versucht, die chemischen Unterschriften der El Pilar-Pottherden mit dem explosionsartigen El Chichón-Vulkan in Mexiko zu vergleichen, der etwa 375 Kilometer entfernt ist. Stattdessen schloss El Chichón auch die Ergebnisse aus.

Das UCLA-Team hofft, weitere Vulkane aus der Pazifikküste zu testen und nach versteckten Aschelagerungen auf der Halbinsel Yucatan zu suchen. Entlang des westlichen Mittelamerikas befinden sich 11 potentielle Vulkane. Durch die Analyse weiterer Potherds könnten auch neue Hinweise auf den Ursprung der Asche gelegt werden, sagte Coffey.

"Was wir gefunden haben, war ziemlich überraschend", sagte Coffey zu Our Amazing Planet von WordsSideKick.com. "Das Mysterium ist umso geheimnisvoller geworden."

Die Ergebnisse wurden am 22. Mai in der Zeitschrift Geology veröffentlicht.

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