Diese Entzückenden Pelzkugeln Überlebten Einen Tobenden Waldbrand

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Pint-size-pikas überlebten das feuer am dollar lake in oregon und gaben neue einblicke in ihre widerstandsfähigkeit gegenüber umweltveränderungen.

SACRAMENTO, Kalifornien - Johanna Varner meinte, ein verheerender Waldbrand bedeutete das Ende ihrer Pika-Forschung am Mount Hood von Oregon. Stattdessen entdeckte sie, dass die Pikas in Pint-Größe das Feuer überlebten und neue Einblicke in ihre Widerstandsfähigkeit gegenüber Umweltveränderungen gewährten.

Varner untersucht Pikas in der Columbia River Gorge in Oregon, wo dieser Hasenverwandte auf Moos statt Gras und Blumen kaut. Sie vergleicht diese ungewöhnlichen Pikas mit niedrigerer Höhe mit einer typischeren Gruppe, die in großer Höhe auf dem Mount Hood lebt. Im Jahr 2011 verbrannte das Feuer am Dollar Lake über 6.000 Hektar des Mount Hood National Forest. Varner, Doktorandin in Biologie an der University of Utah in Salt Lake City, wusste nichts von dem Feuer, bis sie 2012 zu ihrem Feld am Pinnacle Ridge zurückkehrte und entdeckte, dass es zerstört wurde.

"Ich brach in Tränen aus", sagte Varner. "Es war einfach so herzzerreißend. Ich hatte zugesehen, wie sie ihre kleinen Essens-Caches aufgebaut hatten, und die Caches waren nur ein Haufen Asche."

Betrachten Sie ein kugelförmiges Säugetier

Pikas leben in Felsspalten an relativ kahlen, felsigen Hängen, Talus genannt, und sammeln Pflanzenstapel, um sie während der langen Alpinwinter zu fressen. Der Körper des Säugetiers ist wie eine Kugel geformt, um Wärme zu sparen. [Pelzbündel: Die 5 kleinsten Säugetiere der Welt]

Aufgrund ihrer Temperaturempfindlichkeit sind Pikas ein Wunder des Klimawandels. Studien belegen, dass Pikas in Nevada und im Osten von Oregon bereits bei höheren Temperaturen in höher gelegene Häuser gezogen sind. Andere Gebirgspopulationen sind verschwunden, eingefroren, weil weniger Winterschnee für kältere Wintertemperaturen sorgt - Schnee isoliert die Häuser der Pikas.

Das Feuer von Dollar Lake 2011 und der Mount Hood.

Das Feuer von Dollar Lake 2011 und der Mount Hood.

Bildnachweis: S. Swetland / InciWeb

Die Bäume und Sträucher, die den Hang des Pinnacle Ridge Talus umgeben, wurden zu 100 Prozent verbrannt, was ein Hochtemperaturfeuer und eine schwere Verbrennung bedeutet, sagte Varner. Sie nahm an, dass alle Pikas tot waren.

Im Vorjahr hatte Varner jedoch Temperatursensoren in den Talus-Felsbrocken zwischengespeichert. Diese Sensoren waren die ersten Hoffnungszeichen. "Ich habe erwartet, dass es sich um kleine Stapel geschmolzenen Plastiks handeln würde, aber sie waren noch funktionsfähig", sagte Varner.

Als Varner die Temperaturdaten durchforstete, konnte sie nicht sagen, an welchem ​​Tag das Feuer in der Gegend brannte. Laut Satellitendaten und dem US Forest Service hat der Dollar-See-Brand zwischen dem 11. September und dem 14. September den Hang getroffen, sagte Varner. Die Oberflächentemperatur der Felsen stieg während des Feuers leicht an, aber in den Spalten, wo Pikas leben, hat die Hitze niemals die in den Sommertagen vor dem Feuer gemessenen Temperaturen überschritten, berichtete sie am Donnerstag (14. August) hier in der Ecological Society of America jährliches Treffen.

"Diese Daten deuten darauf hin, dass der Pika das Feuer hätte überleben können", sagte Varner. "Wenn ich jemals in einem Lauffeuer stecken bleibe, kann ich dir sagen, wo ich mich verstecken werde."

Kleine Säugetiere wie Pikas können einem Waldbrand nicht wie Hirsche entfliehen, und Varners Forschung ist der erste Beweis dafür, dass Schutz vor Ort der Art hilft, ein Feuer zu ertragen. Selbst wenn einige Pikas zugrunde gehen, überleben sie genug, um die von den Flammen ausgelöschten Gebiete wieder zu besiedeln.

Pikas Zukunft

Es wird prognostiziert, dass Waldbrände in den nächsten 50 Jahren häufiger im Westen zunehmen werden, insbesondere in Gegenden, in denen Pikas leben. Während die Mount Hood-Pikas eine gesunde Gruppe waren, fragt sich Varner, ob eine durch den Klimawandel bereits gestresste Pikabevölkerung so schnell zurückspringen würde.

Bilder eines Pika-Forschungsgebiets vor und nach Oregons Dollar Lake-Feuer 2011 an den Hängen des Mount Hood.

Bilder eines Pika-Forschungsgebiets vor und nach Oregons Dollar Lake-Feuer 2011 an den Hängen des Mount Hood.

Bildnachweis: Johanna Varner

"Die Botschaft zum Mitnehmen lautet, dass Pikas in ihrem Lebensraum flexibler sein könnten als wir dachten", sagte Varner gegenüber WordsSideKick.com. "Sie machen das Beste aus dem, was es gibt. Aber an Orten, an denen sie gestresst sind, reagieren sie möglicherweise nicht auf dieselbe Weise.

In den Jahren nach dem Brand hat Varner nachverfolgt, wie der Baumkronenverlust die Temperatur der Talussteigungen beeinflusst, und sie hat beobachtet, wie Pikas die Forschungsstandorte neu besiedeln. Varner beaufsichtigt auch Projekte der Bürgerwissenschaft, um die Bevölkerung von Oregon Pika im Auge zu behalten.

Die am stärksten verbrannten Stellen haben noch weniger Pikas als der leicht gebrannte Talus. Es gibt frühe Hinweise darauf, dass es eine Vegetationsschwelle gibt, so Varner. Pikas brauchen also eine bestimmte Anzahl von Pflanzen, um eine Population zu erhalten.

"Ich dachte, meine These wäre in Flammen aufgegangen, aber sie hat neue Erkenntnisse gebracht", sagte Varner.

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