Älteste Große Katzenfossilien In Tibet Entdeckt

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Das älteste katzenfossil wurde in china freigelegt und sieht modernen schneeleoparden sehr ähnlich.

Die früheste bekannte Großkatze lebte im heutigen China vor 5,9 Millionen bis 4,1 Millionen Jahren, so die neu entdeckten Fossilien des uralten Prowlers.

Die Fossilien, die auf dem tibetischen Plateau entdeckt wurden, gehören zu einer Schwesterart des Schneeleoparden, der heute das Himalaya-Gebiet durchstreift, sagte Studienautor Zhijie Jack Tseng, Paläontologe am American Museum of Natural History in New York.

Die neue Studie zeigt auch, dass alle Katzen vor etwa 16 Millionen Jahren divergierten, etwa 5 Millionen Jahre früher als bisher angenommen. [Siehe Bilder der ältesten Großkatze-Fossilien]

Große Katzen

Die Gruppe der Katzen, die als "Großkatzen" bekannt sind, umfasst Tiger, Leoparden, Löwen und Jaguare sowie Schneeleoparden und Nebendarmen. Aber wo und wann sie sich entwickelt haben, war nicht klar.

Tseng und seine Kollegen gruben 2010 eine felsige Region von Ödland im tibetischen Hochland aus, als sie einen fossilen Schädel und einen weiteren Knochen entdeckten, der einer großen Katze zu gehören schien. Bei Rückfahrten gruben sie fünf weitere Exemplare der Katze aus. [Siehe Bilder der großen Katzenfossilien]

Das Team wusste nicht, wie alt die Fossilien waren. Daher untersuchten die Forscher die Orientierung der magnetischen Mineralien in den Gesteinsschichten um die Fossilien. Da die Magnetpole der Erde zu bestimmten Zeitpunkten in geologischer Zeit umgedreht wurden, kann das Zählen der Häufigkeit, mit der magnetische Partikel die Orientierung in nahegelegenen Gesteinen wechseln, das ungefähre Alter eines Fossils erkennen.

Das Team kam zu dem Schluss, dass die Raubkatze mindestens 4 Millionen Jahre alt war - einige Millionen Jahre älter als einige andere alte Tigerfossilien.

Ein detaillierter Blick auf die Anatomie im Vergleich zu anderen lebenden und ausgestorbenen Katzen zeigte, dass die Urkatze sich nicht allzu sehr von einem modernen Schneeleoparden unterschied.

Aber diese Katze ist keineswegs die erste Katze, aus der sich alle anderen Katzen entwickelt haben. Nachdem das Team eine Analyse der physischen Merkmale der fossilen Katze mit genetischen Daten - darunter einige von einem fossilen Höhlenlöwen - kombiniert hatte, stellt das Team vor etwa 16 Millionen Jahren den Ursprung aller Katzen (einschließlich Hauskatzen) vor.

"Diese Fossilien sind die ältesten, aber keineswegs die primitivsten", sagte Tseng gegenüber WordsSideKick.com. "Es gibt da draußen eine große Katze, die noch beschrieben werden muss."

Die Ergebnisse sind aufregend, weil sie die genetische Einschätzung der Entstehungszeit von Katzen bestätigen und weil die Fossilien in der Nähe von Zentralasien gefunden wurden, dem Gebiet, in dem die meisten Wissenschaftler glauben, dass sich Katzen zum ersten Mal entwickelt haben nicht an der Studie beteiligt.

Außerdem stamme der Katzenschädel aus einer Region, in der andere Fossilien von Mega-Kreaturen gefunden wurden, was darauf hindeutet, dass dies die Region ist, in der sich die Pleistozän-Megafauna befand, einschließlich "großer Pelzjungen" wie Wollmammuts und Nashörner, sagte Meachen. (Megafauna sind große oder riesige Tiere.)

Es ist auch faszinierend, wie sich kleine Katzen in den letzten Millionen Jahren verändert haben, sagte sie.

"Der Grund, warum sie sich nicht ändern, ist, dass sie so gut in dem sind, was sie tun, dass sie sich nicht ändern müssen", sagte Meachen zu WordsSideKick.com. "Sie sind von Anfang an nur wirklich wirksame Raubkiller."

Das Katzenfossil wurde heute (12. November) in der Zeitschrift Proceedings der Royal Society B beschrieben.

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