Fred Lawrence Whipple

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Fred lawrence whipple war ein us-amerikanischer astronom, der als erster behauptete, dass der kern eines kometen einem schmutzigen schneeball ähnelt. Seine forschungen führten zu erkenntnissen über das verhalten von meteoren und die natur der oberen atmosphäre und trugen dazu bei, die moderne sicht auf kometen zu etablieren.

Im Jahr 1986 wurde Whipples Vorhersage auf den Prüfstand gestellt, als Halley's Comet die Erdumlaufbahn kreuzte. Mit Bildgebungsgeräten und Kameras ausgestattete Raumsonden wurden gestartet, um den Kern des Kometen aus der Nähe zu betrachten. Basierend auf den Messungen und Fotografien der Weltraumsonden bestätigten die Forscher das „schmutzige Schneeball“ -Modell von Whipple für Kometenkerne.

Neben seiner Kometenforschung untersuchte Whipple Meteore, planetarische Nebel und die Entwicklung des Sonnensystems. Obwohl er 1977 offiziell in den Ruhestand ging, setzte er seine Forschung an fünf Tagen in der Woche in seinem Büro in Cambridge, Massachusetts, fort. Mit 92 Jahren war er der älteste Forscher, der jemals an einer NASA-Mission teilgenommen hatte, als er sich dem Wissenschaftsteam der NASA Comet Nucleus Tour (Contour) anschloss. Die unbemannte Raumsonde Contour sollte an den Kometen Encke und Schwassmann-Wachmann 3 vorbeifliegen und Bilder der Kometen sowie eine Analyse der Stäube und Gase in den Kernen mitbringen. Der Kontakt mit dem Raumfahrzeug ging jedoch sechs Wochen nach dem Start verloren.

Whipples Errungenschaften umfassen eine Reihe von Erfindungen. Während des Zweiten Weltkriegs (1939-1945) erfand er einen Spreuhacker, mit dem winzige Aluminiumfolienstücke hergestellt wurden, die aus den Flugzeugen fallen gelassen werden konnten, um das Radar des Feindes zu verwirren. In den 1940er Jahren entwickelte er eine Stoßstange, die jetzt als Whipple-Schild bekannt ist, um das Raumfahrzeug vor Meteoriten zu schützen. Das Gerät wird bei fast allen Raumfahrzeugen eingesetzt.

Whipple war der Sohn von Henry Lawrence und Celestia (MacFarland) Whipple. Als Whipple 15 war, zog seine Familie von ihrer Farm in Iowa nach Kalifornien, wo er die High School abschloss. Dann besuchte er das Occidental College. Nach einem Jahr bei Occidental wechselte er an die University of California in Los Angeles (UCLA) und studierte Mathematik. In seinem jungen Jahr wechselte er sein Hauptfach in die Astronomie. Er graduierte 1927 und besuchte dann die University of California in Berkeley. Nach seiner Promotion Nach einem Abschluss in Astronomie im Jahr 1931 verließ er Kalifornien und zog nach Cambridge, Massachusetts, wo er eine Stelle am Harvard College Observatory annahm.

Whipples erste Aufgabe in Harvard bestand darin, die Genauigkeit der Fotoplatten des Himmels zu überprüfen. Um die Aufgabe interessanter zu gestalten, untersuchte er die fotografischen Negative auf Kometen. Im Zuge dieser Arbeit entdeckte er sechs Kometen, die jetzt alle seinen Namen tragen.

Zu Beginn seiner Karriere machte sich Whipple auf, um mehr über Meteore zu erfahren. Um dies zu erreichen, entwickelte er eine fotografische Methode mit zwei Stationen, um die Flugbahn von Meteoren zu messen. Mit Kameras mit drehbaren Verschlüssen machte Whipple Aufnahmen von Meteoren an verschiedenen Orten. Dann untersuchte er die fotografischen Platten, um den Luftwiderstand, die Geschwindigkeit und die Umlaufbahn der Meteore um die Sonne zu bestimmen. Whipple setzte diese Forschung fort, bis sie durch den Zweiten Weltkrieg (1939-1945) unterbrochen wurde. Aus seiner Forschung stellte er die Theorie auf, dass Kometen mit Meteoren verwandt waren und eine ähnliche Zusammensetzung hatten. Diese Argumentation half ihm, die Vorstellung zu formulieren, dass Kometenkerne wie schmutzige Schneebälle seien.

1932 wurde Whipple zum Astronomie-Lehrer an der Harvard University ernannt, sechs Jahre später zum Dozenten. Während des Zweiten Weltkriegs arbeitete er an Kriegsforschung in den Harvard Radio Research Laboratories und erhielt 1948 die Verdiensturkunde des Präsidenten. Nach Kriegsende 1945 kehrte Whipple nach Harvard zurück, wo er zum außerordentlichen Professor ernannt wurde. Fünf Jahre später wurde er zum Professor befördert, eine Position, die er bis 1977 innehatte, als er als Phillips Professor für Astronomy Emeritus in den Ruhestand ging. Während seiner Amtszeit in Harvard war er auch Vorsitzender der Astronomieabteilung.

Nach seiner Meteorforschung untersuchte Whipple die Umlaufbahn von 40 Kometen, um ein Problem zu lösen, das Wissenschaftler irritierte. Astronomen waren sich nicht sicher, warum einige Kometen ihre Umlaufbahnen erhöhen, während andere Energie verlieren und ihre Umlaufbahn verringern. Whipple vermutete, dass die Zusammensetzung des Kerns eine Erklärung lieferte. Wenn der Komet von der Sonne und in der Kälte des Weltalls entfernt ist, ähnelt er einem gefrorenen Eiskugel. Als sich ein Komet der Sonne nähert, beginnt das Eis zu schmelzen. Wenn die Eisschicht verdampft. Es bewirkt, dass Gase und Partikel im Eis von der Sonne wegfliegen. Dieser "Gasstrahl" bildet das Koma des Kometen (trübe Atmosphäre) und die Schwänze. Im Laufe der Zeit führt dieser Prozess dazu, dass der Komet Material verliert. Kometen mit großen Kernen können wiederholten Passagen um die Sonne standhalten, aber Kometen mit kleinem Kern zerfallen schneller, als dies normalerweise vorhergesagt würde. Dies erklärt, warum bestimmte Kometen nicht wie erwartet erscheinen.

Whipple trug in den fünfziger Jahren zum Weltraumzeitalter bei, als er ein weltweites Netzwerk von professionellen und Amateurbeobachtern entwickelte, um Satelliten zu verfolgen. Als die Sowjets 1957 den ersten Satelliten Sputnik starteten, beobachteten Whipples Freiwillige dies und berichteten über die Umlaufbahn des Satelliten.

Von 1955 bis 1973 war Whipple Direktor des Smithsonian Astrophysical Observatory (SAO), einem Büro des Smithsonian Institute. Zu der Zeit, als er die Position übernahm, war die Organisation in Washington, DC, ansässig. Eine seiner ersten Aufgaben bestand darin, den Sitz des Unternehmens nach Cambridge, Massachusetts, zu verlegen. 1973 fusionierte das SAO mit dem Harvard College Observatory zum Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA). Im selben Jahr wurde Whipple leitender Wissenschaftler der Organisation.

In den 1960er Jahren entwickelte er das Multiple Mirror Telescope am Mount Hopkins in der Nähe von Amado, Arizona. Das Instrument bestand aus sechs großen Teleskopspiegeln und war das erste seiner Art. 1982 wurde die Anlage in Arizona in Fred Lawrence Whipple Observatory umbenannt. Das Observatorium, das Teil der CfA ist, enthält eines der größten Spiegelteleskope in den Vereinigten Staaten.

Whipple erhielt während seiner langen und bemerkenswerten Karriere eine Reihe von Auszeichnungen. Er erhielt sechs Donahue-Medaillen in Anerkennung der sechs entdeckten Kometen. Weitere Auszeichnungen sind die J. Lawrence Smith-Medaille der National Academy of Sciences (1949), die Kepler-Medaille der American Association for the Advancement of Science (1971) und der Distinguished Federal Civilian Service Award von Präsident John F. Kennedy (1963) verstarb am 30. August 2004 in Cambridge, Massachusetts.


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