Uralter Regenwald In Kohlebergwerk Enthüllt

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Eine natürliche sixtinische kapelle zeigt keine religiösen gemälde, sondern bilder von weitläufigen baumstämmen und laub.

Wissenschaftler, die eine Mine erkundeten, haben eine natürliche Sixtinische Kapelle entdeckt, in der nicht religiöse Gemälde, sondern unglaublich gut erhaltene Bilder von weitläufigen Baumstämmen und Laubblättern, die einst den Regenwald einst lebten, freigelegt wurden.

Der 300 Millionen Jahre alte versteinerte Wald ist mit einer vielfältigen Mischung aus ausgestorbenen Pflanzen gefüllt und gibt Hinweise auf die Ökologie der ersten Regenwälder der Erde. Die Entdeckung und Details des Waldes werden in der Mai-Ausgabe der Zeitschrift Geology veröffentlicht.

"Wir betrachten einen Zeitpunkt in einem großen Gebiet. Es handelt sich buchstäblich um eine Momentaufnahme einer Fläche von mehreren Quadratkilometern", sagte das Mitglied des Studie-Teams Scott Elrick vom Illinois State Geological Survey (ISGS).

Wald finden

Über Jahrmillionen hinweg häufen sich Sedimente und Pflanzenmaterial Schicht für Schicht. Die resultierenden Bänder werden zu Zeitindikatoren mit der neuesten, jüngsten Schicht oben und der ältesten Schicht unten. Typischerweise ziehen Geologen ein vertikales Stück felsiges Material ab, um Fossilien zu betrachten, die sich über mehrere Zeiträume erstrecken.

Eine Kohlengrube bietet einen einzigartigen Blick auf die Vergangenheit. Anstelle einer Zeitsequenz, die in der Schicht von Schicht zu Schicht von Sedimenten beleuchtet wird, offenbart das Dach einer Untertagemine eine große Fläche innerhalb einer dieser Sedimentschichten oder Zeitperioden.

Bergleute in Illinois sind es gewohnt, ein paar Pflanzenfossilien entlang einer Bergwerkdecke zu sehen, aber als sie sich weiter in dieses Loch bohrten, fiel ihnen die schiere Dichte und Fläche, die von solchen Fossilien bedeckt ist, als phänomenal aus, sagte Elrick.

Daraufhin nannten sie den Paläobotaniker Howard Falcon-Lang von der Universität Bristol im Vereinigten Königreich und William DiMichele, einen Kurator für fossile Pflanzen im Smithsonian National Museum of Natural History.

"Es war eine erstaunliche Erfahrung. Wir sind mit einem gepanzerten Fahrzeug die Mine hinuntergefahren, bis wir uns hundert Meter unter der Oberfläche befanden", sagte Falcon-Lang. "Der fossile Wald wurde auf dem Kohlenflöz verwurzelt. Wo die Kohle abgebaut wurde, war der versteinerte Wald an der Decke der Mine sichtbar."

Waldschnappschuss

Das haben die Bergleute und andere Wissenschaftler im Untergrund gesehen: Relativ enge Passagen führen durch die "Höhle", die mit massiven, 100 Fuß breiten Pfeilern markiert ist, um sicherzustellen, dass das Dach nicht zusammenbricht.

"Es ist wie in einem bizarren römischen Tempel mit Tonnen korinthischer Säulen, die einen Durchmesser von 100 Fuß haben und nur sechs Fuß hoch sind", sagte Elrick LiveScience. "Wenn Sie diese Durchgänge hinuntergehen, sehen Sie diese Säulen aus Kohle auf beiden Seiten und über Ihnen - stellen Sie sich vor, dass die Leinwand eines Künstlers in einem flachen Grau gemalt ist, und so sieht der graue Schiefer über der Kohle aus."

Der größte jemals gefundene fossile Wald umfasst eine Fläche von etwa 4 Quadratmeilen. Man nimmt an, dass diese uralte Ansammlung von Pflanzen einer der ersten Regenwälder der Erde ist, der während der Zeit des Upper Carbonifer oder Pennsylvanian entstand, die sich vor etwa 310 Millionen bis 290 Millionen Jahren erstreckte.

Eine Rekonstruktion des uralten Waldes zeigte, dass es wie die heutigen Regenwälder eine geschichtete Struktur mit einem Pflanzenmix hatte, der jetzt ausgestorben war: Zahlreiche Keulenmoos standen über 30 Meter hoch und ragten über einem Baumkronen-Baumdach und einer Reihe von Sträuchern auf und baumgroße Schachtelhalme, die wie riesiger Spargel aussahen.

Flash einfrieren

Die Wissenschaftler glauben, dass ein großes Erdbeben vor etwa 300 Millionen Jahren dazu geführt hat, dass die Region unter den Meeresspiegel gefallen ist, wo sie im Schlamm begraben wurde. Sie schätzen, dass der Wald innerhalb von Monaten begraben wurde und "für immer" erhalten blieb.

"Einige dieser Baumstümpfe sind in kürzester Zeit geologisch bedeckt worden", sagte Elrick.

Durch die Beibehaltung der räumlichen Anordnung des Waldes können die Wissenschaftler nicht nur einzelne Pflanzen, sondern ganze Pflanzengemeinschaften kennenlernen.

"Mit dieser spektakulären Entdeckung können wir verfolgen, wie sich die Artenzusammensetzung des Waldes in der gesamten Landschaft verändert hat und wie diese Artenart durch subtile Unterschiede in der lokalen Umgebung beeinflusst wird", sagte Falcon-Lang.

Der fossile Wald erstreckt sich entlang der Decke zweier benachbarter Minen, der Riola-Mine und der Vermillion Grove-Mine, die sich im Vermilion County südlich von Danville, Illinois befinden.

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