Höhle Der Maya-Unterwelt, Gefüllt Mit Methan-Essenden Kreaturen

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Die wissenschaftler führten die bislang umfangreichste erkundung eines unterwasser-höhlennetzes durch und entdeckten ein reiches ökosystem, das von methan abhängig ist.

In den unterirdischen Flüssen und überfluteten Höhlen der mexikanischen Halbinsel Yucatan - einst als der Weg nach Xibalba, der mythischen Unterwelt der Mayas, gedacht - haben Wissenschaftler eine Grenzwelt entdeckt, in der Methan die unwahrscheinliche Antriebskraft für das Leben ist.

Forscher aus den USA, Mexiko, den Niederlanden und der Schweiz berichten, nachdem sie die Tiefen von Ox Bel Ha, einem untergegangenen Flussmündungskomplex, der mit Galveston Bay in Texas mithalten kann, in einer neuen Studie gefunden haben, dass ihre Expedition die bislang ausführlichste ökologische Studie war ein Höhlensystem der Küste, das ständig unter Wasser ist. Das Kunststück war in der Tat so wegweisend, dass es den Einsatz von Techniken erforderlich machte, die zuvor von Tiefsee-Unterwasserfahrzeugen eingesetzt wurden.

Das Höhlennetzwerk von Ox Bel Ha ist einzigartig, weil es zwei unterschiedliche Wasserschichten beherbergt: Süßwasser, das von Regen gespeist wird, der durch Dolinen fällt - die als Zugangspunkte für die Wissenschaftler fungierten - und Salzwasser, das aus dem Meer stammt. [Erstaunliche Höhlen: Bilder der Innereien der Erde]

In einer am 28. November in der Zeitschrift Nature Communications veröffentlichten Studie beschrieb das Team, wie Methan, das sich unter dem Dschungelboden bildet, abwärts in die Wassertiefen wandert, anders als bodengebundenes Methan, das nach oben in die Atmosphäre diffundiert.

Sobald das Methan im Wasser versinkt, verbrauchen es Bakterien und andere Mikroben - zusammen mit jeglichen gelösten organischen Stoffen, die durch das Einströmen von Frischwasser mitgeführt werden.

Die Mikroben "bereiteten dann" eine Bühne für ein Nahrungsnetz, das weitgehend von Krebstieren bevölkert ist, einschließlich einer Garnelenart, die etwa 21 Prozent ihrer Nahrung aus Methan gewinnt, sagten die Wissenschaftler.

Die Forscher waren von ihren Erkenntnissen überrascht. In früheren Studien wurde vermutet, dass die Lebensformen der Höhlen von Vegetation und anderem Detritus bestanden, der aus den Tropenwäldern in die Höhlen gelangte.

"Die Feststellung, dass Methan und andere Formen von meist unsichtbaren gelösten organischen Stoffen die Grundlage des Nahrungsnetzes in diesen Höhlen sind, erklärt, warum höhlenangepasste Tiere in der Wassersäule in einem Lebensraum ohne sichtbaren Nachweis von Nahrungsmitteln gedeihen können", so der Hauptautor der Studie David Brankovits, der die Forschung während seiner Promotion an der Texas A & M University in Galveston (TAMUG) durchgeführt hat, sagte in einer Erklärung.

Da die Mechanismen der Höhlenökosysteme die in den tiefsten Teilen der Weltmeere gefundenen Mechanismen widerspiegeln, können diese Erkenntnisse den Forschern helfen zu verstehen, wie die durch die Auswirkungen von Kohlendioxidemissionen verursachte Desoxygenierung das Gleichgewicht des Lebens in den sogenannten "Sauerstoffminimumzonen" verändern kann. "

"Die Bereitstellung eines Modells für die Grundfunktionen dieses global verteilten Ökosystems ist ein wichtiger Beitrag zur Ökologie des Küstengrundwassers", sagte der Mitautor der Studie, Tom Iliffe, Professor für Meeresbiologie an der TAMUG, in einer Erklärung.

"[Sie] legt eine Grundlage für die Bewertung fest, wie der Meeresspiegelanstieg, die touristische Entwicklung am Meer und andere Stressfaktoren die Lebensfähigkeit dieser lichtlosen, armen Nahrungsmittelsysteme beeinflussen werden", sagte Iliffe.

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